Vera Atkins

Vera May Atkins fue una oficial de inteligencia británica que trabajó en la Sección Francesa del Ejecutivo de Operaciones Especiales (SOE) de 1941 a 1945 durante la Segunda Guerra Mundial.

Pocas personas que conocieran a Vera, que hablaba un inglés perfecto y parecía ser británica hasta la médula, sabían que había nacido como Vera Maria Rosenberg en Rumanía, hija de un empresario alemán y de su esposa británica sudafricana, ambos judíos.

Llevaba una vida privilegiada en Bucarest, donde entre sus influyentes amigos se encontraban varios diplomáticos británicos miembros de la Inteligencia Británica (algunos de los cuales apoyarían posteriormente su solicitud de nacionalidad británica) e incluso el embajador alemán.

Antes de la Segunda Guerra Mundial, Vera fue reclutada por el entusiasta jefe de espionaje canadiense William Stephenson, que la envió en misiones de investigación por toda Europa para obtener información sobre la creciente amenaza militar que suponía la Alemania nazi.

En septiembre de 1939, Vera formó parte de un equipo británico que ayudó al grupo del descifrador de códigos polaco Marian Rejewski, con su réplica de ingeniería inversa de las máquinas Enigma, a cruzar la frontera con su Rumanía natal, desde donde se dirigieron a Francia y Gran Bretaña para unirse al criptoanálisis aliado que trabajaba en la descifración de los códigos Enigma alemanes.

Cuando, en 1940, la antisemita Guardia de Hierro fascista se hizo con el poder en Rumanía, Vera y sus familiares huyeron a Londres, Inglaterra, Reino Unido.

En febrero de 1941, Vera fue reclutada por el Special Operations Executive (SOE), donde trabajó en la Sección F, la sección francesa del SOE que había sido creada por Winston Churchill para infiltrarse en el territorio ocupado por los alemanes y “hacer arder Europa”.

El SOE comenzó su andadura en el número 64 de Baker Street, en Londres, con el nombre encubierto de Oficina de Investigación Interservicios. En 1945 se había expandido hasta ocupar seis acres de espacio de oficinas entre la estación de metro de Baker Street y Portman Square.

Reclutaba personal de forma variada entre el personal de servicio, civiles con conocimientos especializados de los países ocupados, refugiados como Vera y aventureros diversos que no encajaban en ningún otro sitio.

Estableció escuelas de formación en sabotaje en Stevenage, propaganda negra en Watford, subversión en Aston House, cerca de Knebworth, artesanía de campo en Lochailort y técnicas de guerrilla en Arisaig House.

Resentido por la jerarquía de inteligencia profesional del MI6, que consideraba al SOE como un aficionado que invadía su territorio, seguía siendo la idea favorita del Primer Ministro y, por tanto, contaba con un apoyo inquebrantable al más alto nivel del gobierno.

Fue en la Sección F donde Vera, trabajando inicialmente como secretaria del jefe de la Sección, el coronel Maurice Buckmaster, se involucró en la asignación de mujeres como mensajeras a las redes francesas involucradas en el sabotaje y otras formas de resistencia.

La Sección F también preparó a otras para una función aún más peligrosa: transmitir mensajes de radio codificados desde Francia a Londres, que podrían ser monitoreados por los alemanes y rastreados hasta su origen.

Se buscaban voluntarias que hablaran un francés impecable. Muchas de las candidatas se habían criado en Francia o habían estudiado allí antes de marcharse a Gran Bretaña ante la inminencia de la guerra.

En total se enviaron a Francia unas 39 agentes femeninas para ayudar a los que se resistían a la ocupación alemana. La primera voluntaria de este tipo fue una estadounidense, Virginia Hall, que, incluso antes de que el SOE fuera autorizado a emplear agentes femeninas sobre el terreno, acudió en 1942 por iniciativa propia.

Entre las que siguieron su camino se encontraban mujeres tan valientes como Christine Granville, cuya madre judía había sido asesinada por los nazis en Varsovia (Polonia) y estaba decidida a devolvérselo; Eileen Nearme, que sufriría un brutal cautiverio; y Odette Sansom, cuyas actividades encubiertas inspirarían la película “Odette” de 1950.

Las tres sobrevivieron a la guerra, pero otras trece desafortunadas “chicas de Atkin” se perderían en acción en Francia. Vera siempre se preocupó por sus cerca de 400 agentes del SOE asignados a Francia, pero se sentía personalmente responsable de todas sus “chicas” (algunas de las cuales tenían entre 30 y 40 años y sus propios hijos).

Las vio partir personalmente en sus peligrosas misiones, consciente del terrible destino que les esperaba si eran traicionadas y detenidas por la policía secreta alemana, la Gestapo. Porque tendrían muchas menos probabilidades de sobrevivir a la guerra que muchos hombres de las fuerzas armadas británicas.

Noor Inayat Khan, de 29 años y educada en París, fue quizás uno de los reclutas más conocidos de Atkin. Se unió al SOE en febrero de 1943 y se formó en Thame Park como operadora de radio para comunicar mensajes de la resistencia francesa.

Atkins tenía ciertas reservas sobre si Inayat Khan estaba a la altura de la tarea y se comprometió plenamente con una misión que podía ser fatal para ella si la atrapaban. Casi una de cada cuatro mujeres agentes del SOE perdía la vida en acción y el riesgo era mayor en lugares como París, donde Inayat Khan operaría.

Cuando se le dijo que no era demasiado tarde para abandonar la misión, la agente dijo a Vera que no tenía intención de echarse atrás y que su única preocupación era cómo podría afectar su muerte a su madre.

A regañadientes, Vera tuvo que llegar a la conclusión de que Inayat Khan estaba preparada para la acción y, el 16 de junio de 1943, la acompañó al aeródromo donde un avión Lysander la esperaba para llevarla a Francia y unirse a la red de resistencia dirigida por Francis Suttill (cuyo nombre en clave era Prosper).

No fue fácil para Atkins exponer a alguien a tal peligro. Antes de partir, le envió a Inayat Khan un regalo: un broche de plata con forma de pájaro, para un agente novato que emprendía el vuelo y podría no volver nunca.

El PSOE se disolvió al final de la guerra y Vera fue desmovilizada en 1947, pasando a trabajar como jefa de oficina (y más tarde directora) en la Oficina Central de Visitas e Intercambios Educativos de la UNESCO. Se jubiló anticipadamente en 1961 y se retiró a Winchelsea, en East Sussex.

Fue condecorada con la Croix de Guerre en 1948 y nombrada Caballero de la Legión de Honor por el gobierno francés en 1995. En la ceremonia de cumpleaños de 1997 se le concedió la CBE (Commander of the Most Excellent Order of the British Empire).

Vera Atkins CBE falleció en un hospital de Hastings el 24 de junio de 2000, a la edad de 92 años, tras haber contraído SARM mientras se recuperaba de una dolencia cutánea tras una caída en su residencia. Sus cenizas fueron esparcidas en el cementerio de St Senara en Zennor, Cornualles.

Vera Atkins ha sido recientemente la base del personaje del MI5 Hilda Pierce en la serie policíaca de la televisión británica, Foyle’s War (2013-15).