Cómo los cosacos rusos fueron traicionados por Inglaterra en la 2GM

En Yalta, Churchill aceptó entregar a Stalin todos los cosacos rusos capturados que hubieran estado del lado alemán. Seguramente sabía lo que eso significaba.

Se calcula que cuatro millones de soldados del Ejército Rojo fueron capturados por los alemanes durante los seis meses posteriores al lanzamiento de la Operación Barbarroja, la invasión nazi de la Unión Soviética, el 22 de junio de 1941.

De hecho, el jefe del Estado Mayor alemán, el coronel general Franz Halder, escribió: “¡Los rusos han perdido esta guerra en los primeros ocho días! Sus bajas -tanto en hombres como en material- son inimaginables”.

Resultó que tenía razón y estaba equivocado, y así Adolf Hitler no fue el único alemán que había subestimado a los soviéticos. Los mariscales de campo y generales alemanes comparten la culpa de la debacle que se avecinaba en el Este.

El Alto Mando de las Fuerzas Armadas alemanas, el OKW, había contado en un principio con una guerra de 12 semanas contra la asombrosa Unión Soviética, pero bajo el mando de José Stalin, los soviéticos se recuperaron y volvieron más fuertes que nunca.

La Blitzkrieg en Rusia, con divisiones de blindados panzer, tuvo éxito al principio, pero al final fracasó. La guerra del Frente Oriental se prolongó durante cuatro años y se caracterizó por una ferocidad y una pérdida de vidas sin precedentes, no sólo debido a la guerra en sí, sino también al hambre, las enfermedades, las condiciones de trabajo esclavistas y la vasta limpieza étnica que se produjo tanto bajo Stalin como bajo Hitler por diferentes motivos.

El punto álgido de la represión estalinista, el Gran Terror, se produjo a finales de la década de 1930, justo antes de la invasión alemana. Las nacionalidades minoritarias dentro de la Unión Soviética, incluidos los cosacos, fueron algunas de las cruelmente victimizadas durante este periodo, especialmente las que opusieron resistencia.

Stalin amplió despiadadamente el programa de colectivización hasta convertirlo en una ofensiva contra el campesinado. Millones fueron desplazados y millones asesinados. Por ello, un número significativo de ciudadanos soviéticos, incluidos muchos de los cosacos, saludaron a los alemanes invasores como libertadores. Miles de soviéticos corrientes se convirtieron en partisanos del ejército alemán.

Los cosacos rusos: una clase militar privilegiada

Tradicionalmente, los cosacos procedían en su mayoría de la zona del sur de Ucrania. Habían vivido en clanes que se designaban por el nombre del río principal más cercano, es decir, cosacos del Don, cosacos del Kuban, cosacos del Ural.

Su superioridad como jinetes, su destreza con el sable y sus vistosos uniformes les definían. La gran mayoría de ellos eran leales a la familia Romanov, remontándose hasta Catalina la Grande. En la época de los últimos zares, los cosacos eran considerados una clase militar privilegiada.

Durante la revolución bolchevique, sectores de los cosacos opusieron una de las resistencias más duras experimentadas en cualquier lugar por el Ejército Rojo. Por ello, tras la Revolución, los bolcheviques tomaron represalias destruyendo todas las repúblicas cosacas federadas de forma terriblemente cruel, considerándolas todas parte de la “Rusia Blanca” (simpatizante del zar), aunque no era necesariamente cierto.

Justo después de la mala actuación militar de Rusia en la guerra ruso-finlandesa de 1939, Stalin reintrodujo a los cosacos en el ejército soviético. Sin embargo, sólo 60 días después del comienzo de la Segunda Guerra Mundial, se produjo la primera gran deserción de soldados del Ejército Rojo al bando alemán.

Se trataba de una unidad cosaca, la 436ª de Infantería, al mando del comandante Ivan Nikitich Kononov. El 3 de agosto de 1941, 70.000 cosacos se pasaron a luchar para los alemanes. Otros 50.000 se les unieron en octubre de 1942. Para entonces, el ejército alemán había establecido un distrito cosaco semiautónomo en el que podían reclutar.

Hay que subrayar que su deserción al bando alemán no se hizo a favor del nazismo, sino por amor a su patria y por la causa de una segunda guerra civil rusa. Sin embargo, ir contra el Ejército Rojo entrañaba un riesgo tremendo. Hitler declaró que a los soldados rusos no se les concedería el estatus de prisioneros de guerra, lo que significaba que los cautivos serían tratados como infrahumanos.

De los casi seis millones de rusos hechos prisioneros después de 1941, sólo 1,1 millones vivieron para ver el final de la guerra. Dada la brutalidad de los alemanes, parece incomprensible que tantas de estas personas siguieran dispuestas a ponerse uniformes alemanes. Tal era su odio a Stalin.

En febrero de 1945, cuando era evidente que los alemanes prácticamente habían perdido la guerra, los cosacos, bajo la dirección del general de división alemán Helmuth von Pannwitz, querían rendirse al ejército británico en la Austria liberada, para evitar ser devueltos a la tiranía estalinista. Sobre esta base se entablaron negociaciones de buena fe.

El destino de los cosacos rusos se decidió en Yalta

Sin embargo, el destino de estos cosacos ya se había decidido en la Conferencia de Yalta en febrero, cuando el primer ministro británico Winston Churchill, el presidente estadounidense Franklin Roosevelt y el mariscal ruso Josef Stalin se reunieron para decidir las últimas cuestiones pendientes de la guerra en Europa. Una de las cuestiones sobre la mesa se llamó “repatriación recíproca”.

Esta discusión se refería a los prisioneros aliados en Alemania liberados por las fuerzas soviéticas y también a los prisioneros de origen soviético que servían en el ejército alemán, entre los cuales los cosacos disidentes formaban un componente importante. Se creó una comisión trilateral para formar un acuerdo aceptable para las tres naciones sobre cuestiones que incluían a las poblaciones civiles desplazadas.

El 11 de febrero de 1945, británicos y estadounidenses firmaron dos acuerdos básicamente idénticos. El acuerdo británico estipulaba que todos los ciudadanos soviéticos “liberados por los ejércitos aliados -tan pronto como fuera posible tras su liberación- serían separados de los prisioneros de guerra alemanes y alojados en campos separados…” y “situados en campos u otras localidades a las que las autoridades soviéticas responsables de su repatriación tendrían acceso inmediato…”.

“…Las autoridades británicas responsables cooperarían con sus colegas soviéticos en el Reino Unido con vistas a identificar a todos los ciudadanos soviéticos que hubieran sido liberados y trasladados al Reino Unido”. Los británicos también “serían responsables del transporte de los ciudadanos soviéticos hasta el momento en que dichos ciudadanos fueran entregados a las autoridades soviéticas”.

Como señaló la célebre autoridad Francois de Lannoy, “Si no había nada en el acuerdo que estableciera específicamente la necesidad de repatriar a todos los ciudadanos soviéticos independientemente de sus deseos y -si fuera necesario, mediante el uso de la fuerza- se entendía bien que, desde un punto de vista legal, eso era lo que se pretendía”.

Éste era, pues, el meollo del espinoso asunto que destrozaría a la nación cosaca, atormentaría a las autoridades civiles y militares británicas en la Austria ocupada y envenenaría las relaciones entre el Oriente aún antirrojo y Occidente durante décadas.

Concluye de Lannoy: “Según los deseos de Stalin, el contenido de los acuerdos se mantuvo en secreto y no figuró en el comunicado final emitido al término de la Conferencia de Yalta. Es evidente, sin embargo, que si los detalles se hubieran publicado abiertamente, los ciudadanos soviéticos al servicio de la Wehrmacht que hubieran sido muy conscientes de su destino si regresaban a la Unión Soviética (muerte, campo de concentración o deportación) habrían tomado todas las medidas necesarias para evitar caer en manos de los Aliados”.

“El 1 de octubre de 1945, el general (más tarde mariscal) Filip Ivanovich Golikov, responsable de la repatriación de los ciudadanos soviéticos después de la guerra, anunció que de los 5.236.130 soviéticos repatriados, 1.645.633 habían encontrado trabajo y 750.000 estaban esperando un empleo. De los 2.840.367 restantes, de los que no se dieron más detalles, es probable que murieran en tránsito, fueran ejecutados o enviados a campos de concentración.

“En el momento de la Conferencia de Yalta, 100.000 soldados soviéticos al servicio de la Wehrmacht habían sido capturados por las fuerzas aliadas….. Los soviéticos… habían liberado a 50.000 prisioneros de guerra británicos que habían buscado refugio en la Unión Soviética, así como a un número mucho mayor de soldados franceses…”, la mayoría de los cuales habían sido capturados por los alemanes en 1940.

Cosacos rusos en las filas nazis

Desde el verano de 1941 hasta 1943, ninguno de los principales dirigentes políticos alemanes implicados en el Frente Oriental quería tener nada que ver con los prisioneros de guerra soviéticos o los cosacos traidores que luchaban con uniformes alemanes para el Tercer Reich. Entonces llegó el trío de aplastantes derrotas alemanas en Moscú, Stalingrado y Kursk.

El primer nazi de alto rango que empezó a cambiar su opinión de que todos los soviéticos eran “infrahumanos” fue el alemán de origen báltico Alfred Rosenberg, ministro del Reich para los Territorios Orientales ocupados.

Él y sus “políticos orientales” fueron los primeros, además de los militares, en darse cuenta de que la Alemania nazi podía realmente perder la guerra en el Este. También sabía que millones de pueblos esclavizados se veían luchando junto a los alemanes, no por ellos, pero no estaban dispuestos a cambiar el yugo rojo por el de la esvástica. Tendría que ser una auténtica alianza.

Sin embargo, hasta el verano de 1944, tanto Hitler como el general al mando de las SS, Heinrich Himmler, negaron esta posibilidad, al igual que el poderoso secretario del Führer, Martin Bormann, y el líder regional prusiano, Erich Koch. Sin embargo, guiados por el ministerio de Rosenberg en el tema crucial de la mano de obra necesaria, incluso ellos cambiaron lentamente de opinión, pues era evidente que la Alemania nazi sería ahogada por las hordas del Ejército Rojo si no lo hacían.

Mientras tanto, incluso en contra de Hitler, el ejército alemán en el Este había empezado a entrenar y equipar tanto a los cosacos disidentes como al llamado Ejército de Liberación Ruso (RONA) para luchar contra los soviéticos.

El hombre que realmente pasó a primer plano por voluntad propia en septiembre de 1942 fue el oficial de caballería de carrera de Alemania Oriental, Helmuth von Pannwitz, que sabía muy bien que durante la Guerra Civil Rusa los “lobos” cosacos no habían hecho prisioneros bolcheviques y estaban ansiosos por matarlos de nuevo.

Fue Pannwitz quien se dirigió al mariscal de campo alemán Ewald von Kleist para que aceptara la oferta de los cosacos de luchar con los alemanes, y recibió una aprobación tácita pero cautelosa para iniciar su reclutamiento, entrenamiento, equipamiento y armamento.

La llamada cosaca

El reclutamiento comenzó con los que ya habían venido y continuó con las masas retenidas en los campos de prisioneros de guerra alemanes. El objetivo de Pannwitz era construir una división de caballería de primera clase, mientras siguiera existiendo un estado cosaco independiente dentro de una cosackia autogobernada.

Este territorio había sido ocupado por los alemanes durante 1942. Permitió que sus nuevos cargos sirvieran bajo sus propios oficiales y suboficiales, sobre los que estaba su cuadro alemán elegido a dedo. Afirmó un testigo ocular: “No pretendía convertir a los cosacos en alemanes”.

Pannwitz creó un periódico semanal titulado La llamada cosaca e insistió en que sus cuadros alemanes aprendieran la lengua rusa, más difícil. Sus antiguos jinetes soviéticos se adaptaron a la lengua alemana con mucha más facilidad.

También restableció los servicios religiosos de unidad y la recuperación de cadáveres en el campo para darles cristiana y adecuada sepultura. Se asignaron capellanes rusos ortodoxos a los regimientos cosacos y se fomentó el uso de cruces y otros ornamentos religiosos. De hecho, el 6 de enero de 1944 se celebró la Navidad ortodoxa rusa, a la que Pannwitz asistió vestido de cosaco.

Hablando en el cuartel general militar de Hitler, el general Wilhelm Burgdorf resumió sin duda los sentimientos de los oficiales más tradicionales del Ejército ante el experimento de Pannwitz diciendo: “Von Pannwitz tiene un aspecto bastante salvaje con su espada torcida colgando de la vaina por delante”.

Creado general cosaco de pleno derecho, Pannwitz fue elegido y reelegido como jefe de campo. También formó una guardia cosaca personal. Además, consiguió salvar el famoso Museo Cosaco hasta su desaparición al final de la guerra. Formó la 1ª División de Caballería Cosaca el 23 de abril de 1943, y el 31 de marzo de 1944 estableció la Administración Central Cosaca.

El armamento cosaco, incluidas las pistolas automáticas Tokarev capturadas, fue suministrado por los alemanes. Los cosacos también llevaban sables shaska y vestían sus queridas capas negras burka y gorros de piel de Astracán y Kubanka.

Cosacos rusos en el frente

A pesar de su evidente afinidad con ellos, Pannwitz gobernaba a sus hombres con la típica dureza alemana, con castigos que iban desde el aislamiento en celdas oscuras y la flagelación hasta la ejecución por delitos más graves. No obstante, se le concedió la nacionalidad cosaca honoraria el 21 de marzo de 1944.

Cuando Hitler le concedió personalmente una medalla, el Führer preguntó socarronamente a Pannwitz: “¿Cómo van las cosas con tus cosacos?”. El Führer, a pesar del secretismo militar, estaba al corriente de lo que ocurría.

La 1ª División de Caballería Cosaca estaba lista para entrar en acción y fue asignada por el nuevo jefe del Estado Mayor, el coronel general Kurt Zeitzler, para luchar en los Balcanes. Una autoridad señaló: “Los robustos caballos cosacos eran ideales para las montañas balcánicas”.

La principal contribución de los cosacos de Pannwitz fue liberar pronto a las tropas alemanas para que lucharan en otros lugares. Sus despliegues en Serbia y Croacia incluyeron la Operación Constantine de septiembre de 1943 para ocupar zonas antes patrulladas por las fuerzas armadas fascistas italianas.

También lucharon contra los partisanos comunistas en el norte de Italia desde julio de 1944 hasta el final de la guerra. Una fuente afirmó: “La “Brigada de Bomberos del Norte de Croacia” surgió de los cosacos”.

El ejército regular alemán empezó a cambiar su propia valoración, inicialmente pobre, de los aliados cosacos a medida que los veían luchar primero como infantería desmontada y luego como los guerreros a caballo que tenían justa fama de ser.

Aun así, los jinetes cosacos del Reich tuvieron que esperar hasta 1944 para que se les concedieran las medallas militares alemanas que merecían plenamente y que se habían ganado en combate.

Las fuerzas cosacas fueron enviadas a luchar contra los partisanos comunistas

yugoslavos en septiembre de 1943. Con 270.000 hombres organizados en 26 divisiones, Tito era una amenaza que la Alemania nazi sencillamente no podía ignorar, sobre todo porque Churchill presionaba entonces para que se invadiera el sur de Europa a fin de impedir el evidente intento de Stalin de ocupar los Balcanes.

Pannwitz condujo a sus queridos jinetes al combate contra los partisanos en la Operación Fruska-Gora el 12 de octubre de 1943, en su primer bautismo de fuego real. Los informes posteriores a la acción los calificaron desde actuaron “admirablemente” hasta “con éxito desigual”.

Los cosacos también participaron en las operaciones Cerda Salvaje, Pantera, Santa Claus y luego Schach en marzo de 1944, así como en Rosselsprung, esta última diseñada exclusivamente para capturar o matar a Tito.

Además de estas operaciones formales de combate sobre el terreno, los cosacos prestaron un valioso servicio patrullando la línea de ferrocarril que unía la capital croata de Zagreb con Belgrado, la capital del país ocupado por Alemania. Un informe afirmaba que los cosacos “actuaron excepcionalmente bien, infligiendo grandes bajas a las fuerzas de Tito”.

Otro observador informó de que eran “hábiles en tender emboscadas, ejecutar movimientos de flanqueo y ataques por la retaguardia en contraste con los asaltos frontales en una guerra de movimiento sin líneas de frente”. Evitando los ataques frontales, atacaban la retaguardia del enemigo”.

Participación en las SS de los cosacos rusos

En agosto de 1944, Himmler quiso incorporar a los cosacos rusos al mando de Pannwitz y del general Timotei Ivanovich Domanov a sus propias Waffen SS, y sancionó oficialmente la causa cosaca a pesar de que era vehementemente antieslavo. Reclutó primero a ucranianos y luego a cosacos.

De hecho, ya el 24 de diciembre de 1942, el jefe administrativo de Himmler, el general de las SS Gottlob Berger, había propuesto la formación de una unidad de policía cosaca de las SS, pero otros altos dirigentes de las SS se opusieron y el plan fue abandonado. Gunther d’Alquen, editor del periódico de las SS Das Schwarze Korps (El Cuerpo Negro), también actuó como agente del cambio para conseguir la 1ª División de Caballería Cosaca bajo el mando del ambicioso Himmler.

Finalmente, el 26 de agosto de 1944, Himmler invitó a Pannwitz a reunirse con él a bordo de su tren de mando personal para proponerle que las Waffen SS absorbieran directamente todas las fuerzas de combate cosacas. Sorprendido, Pannwitz respondió: “Llevo en el ejército desde los 15 años. Dejarlo ahora me parecería una deserción”.

Cambiando de táctica, el astuto Himmler optó en su lugar por poner a todos los cosacos directamente bajo el mando de Pannwitz en un acuerdo de compromiso que también los vería establecidos sólo de nombre como el nuevo XV Cuerpo de Caballería Cosaca de las SS, formado por la antigua 1ª y la nueva 2ª Divisiones.

De este modo, la vanidad militar de Himmler quedó saciada, al menos en parte, y Pannwitz obtuvo acceso a los suministros de primera línea de las SS sin que los cosacos pasaran a formar parte de las SS. Era, en verdad, una distinción muy fina, que no ayudaría ni a Pannwitz ni a los cosacos cuando cayeran bajo control aliado en 1945.

Este matrimonio espontáneo se consumó en septiembre de 1944; sin embargo, más tarde se caracterizó como “una alianza impía que resolvió el problema de suministro” que había perseguido a Pannwitz desde el principio.

Valorados por el Ejército por su capacidad de exploración y reconocimiento, los cosacos guardaban celosamente su autorización y función de mando frente a las rapaces SS de Himmler, y un general afirmó: “Los cosacos deben ser explotados sin piedad hasta el final y sacrificar sus vidas por nosotros, lo mejor que pueden ofrecer. Son lo bastante buenos para eso”.

Irónicamente, los cosacos sólo libraron una batalla contra el Ejército Rojo, que tuvo lugar el día de Navidad de 1944 en Yugoslavia. En un encarnizado combate cuerpo a cuerpo contra la 133ª División de Infantería soviética cerca del río Drava, los cosacos derrotaron a los rusos. La 11ª División de Campaña de la Luftwaffe había sido asignada para luchar junto al XV Cuerpo de Caballería Cosaca de las SS.

En febrero de 1945, Pannwitz podía enorgullecerse de haber logrado su objetivo inicial con la formación de una tercera división de caballería. En marzo, su cuerpo ampliado participó en las operaciones Fiebre del Bosque y Diablo del Bosque.

En septiembre de 1944, los alemanes trasladaron las fuerzas cosacas de Domanov hacia el oeste, al norte de Italia, controlado por los fascistas. Luchando sobre la marcha, los cosacos recorrieron cientos de kilómetros a través de Polonia, Alemania y Austria antes de llegar a Gemona, Italia, en la región de Friuli. Acuartelados en los alrededores de Tolmezzo, eran 24.000 hombres, mujeres e incluso niños, una nación en movimiento.

El 28 de abril de 1945, Domanov se enfrentó a una delegación de oficiales italianos que insistieron en que entregara las armas y abandonara Italia inmediatamente. El coronel cosaco se negó a entregar las armas de sus hombres, pero al día siguiente inició el éxodo hacia Austria. Entraron en Austria por el paso de Plocken, con vistosas unidades cosacas a caballo al frente. Tras llegar al pueblo austriaco de Mauthe-Kotschach, la vanguardia se dirigió a un asentamiento en los alrededores de Lienz.

Rendición a los británicos

Debatiendo qué hacer a continuación, se mencionó que el mariscal de campo Alexander, que había sido el comandante en jefe británico contra los bolcheviques en 1918 en Courlandia, en el mar Báltico, podría muy bien ser la persona mejor y más comprensiva con la que se podrían buscar negociaciones.

Así pues, una delegación cosaca de tres hombres regresó a Tolmezzo por la ruta del paso de Plocken que acababa de atravesar para entrevistarse con el general Robert Arbuthnott, comandante en jefe de la 78ª División de Infantería británica.

De pie para entregar su súplica, los cosacos pidieron que se les permitiera unirse al general André Vlasov (del Ejército de Liberación Ruso patrocinado por los nazis) para seguir luchando contra los soviéticos.

Asombrado, el general Arbuthnott preguntó: “¿Quién es el general Vlasov?”. Tras ser informado, el general británico se adhirió a la exigencia Churchill-FDR de rendición incondicional enunciada en la Conferencia de Casablanca de 1943: “Debéis entregar todas vuestras armas sin demora”.

Se le preguntó entonces si los cosacos serían considerados prisioneros de guerra aliados. “No, ese término sólo se aplica a los capturados en el curso de una batalla”, respondió el británico. El general británico Geoffrey Musson reiteró lo mismo.

Al día siguiente, 5 de mayo, Musson visitó a Domanov, a quien pidió cortésmente que trasladara a sus masas a una zona entre Lienz y Oberdrauburg, a lo largo del valle del Drave (Drau), y nada menos que bajo las armas. Así lo hicieron, de buen grado, durante la segunda semana de mayo, ya después del Día V-E. Pero algunas bandas de cosacos seguían luchando cinco días después de la rendición alemana.

Mientras tanto, el alto mando cosaco simplemente ignoró lo poco que sabía de los acuerdos de Yalta, asumiendo simplemente que los Aliados antirrojos anteriores a 1941 les darían la bienvenida en lo que consideraban la inevitable siguiente fase de la Segunda Guerra Mundial: una guerra santa conjunta de los Aliados occidentales y los cosacos contra la Rusia comunista hambrienta de tierras en Europa Oriental. Por lo menos, los cosacos estaban convencidos de que las potencias democráticas occidentales les concederían asilo político.

El Día de la Victoria, el 8 de mayo de 1945, dos grupos cosacos distintos estaban acuartelados en la antigua Austria nazi, cerca de la frontera eslovena, entonces parte de la antigua Yugoslavia que había sido conquistada por el Eje en abril de 1941.

El grupo inicial había estado en el norte de Italia, cerca de Tolmezzo, bajo el mando de Ataman Domanov, y el segundo grupo, de 18.000 miembros del XV Cuerpo de Caballería Cosaca de las SS, disperso por el sur de Austria bajo el mando de Pannwitz. Como líder general aceptado de estas unidades cosacas, Pannwitz se preparó para negociar con el mariscal de campo británico Harold Alexander.

El 17 de mayo, el mariscal de campo Alexander pidió instrucciones a Londres sobre qué hacer con su recién adquirido y preparado ejército de antibolcheviques tan lejos de sus estepas natales. El 18, el general Arbuthnott también visitó el campamento cosaco de Peggetz, recorrió las cabañas, rió y bromeó, e incluso se interesó especialmente por el joven cuerpo de cadetes de los cosacos.

Sin embargo, este feliz ambiente se tornó sombrío con una repentina sacudida, cuando Domanov anunció que todos los queridos caballos de los cosacos habían sido robados, a lo que el oficial general británico respondió secamente: “¡Aquí no hay caballos cosacos! Todos los caballos pertenecen ahora a Su Majestad el Rey de Inglaterra, y los cosacos son sus prisioneros”. Con este rudo golpe, el gato estaba realmente fuera de la bolsa.

Los oficiales serán fusilados

El 24 de mayo, el general del V Cuerpo británico Charles Keightly recibió instrucciones del cuartel general superior de entregar a todos los cosacos, sin excepción. “Es de la mayor importancia que todos los oficiales -particularmente los de mayor rango- sean reunidos, puestos bajo guardia y que ninguno de ellos escape…. Las Fuerzas Soviéticas conceden gran importancia a esto, y consideran sin duda -como garantía de buena fe por parte de los británicos- que todos los oficiales sean entregados”.

Otro lo dijo más claramente: “Los oficiales serán fusilados” por el NKVD, la policía secreta de Stalin.

Un camión cargado de tropas británicas armadas llegó al campamento cosaco el 26 de mayo para confiscar todos los fondos cosacos, unos seis millones de marcos y una cantidad igual de liras italianas, depositados en el banco de Lienz.

Al día siguiente, 27 de mayo, los británicos exigieron de nuevo la entrega de todas las armas cosacas, y circuló por el campamento el rumor de que éstas serían sustituidas por armamento británico, un caso tanto de abnegación como de ilusión. Sin embargo, lo más inquietante fue que Arbuthnott emitió una orden declarando que todos los cosacos a los que se encontrara con armas serían arrestados y castigados con la pena de muerte. A la resistencia se respondería con la orden de abrir fuego.

El debate entre los cosacos se centró en creer que los británicos les protegerían, dudar de sus buenas intenciones y la opción fallida de enviar a las mujeres y los niños lejos de los campamentos para evitar cualquier acontecimiento inesperado y hostil. Pannwitz describió la escena de la rendición formal en una carta a su esposa, con los soldados alistados deponiendo las armas y los oficiales autorizados a conservar sus armas de mano, según la tradición militar. Sin embargo, “el Cuerpo Cosaco estaba muerto”, se lamentaba.

El 28 de mayo, Domanov ordenó a todos sus oficiales que se reunieran en Lientz y Peggetz, en la creencia de que los británicos les devolverían allí ese mismo día. Luego los alejaron en convoy de automóviles, y 2.000 oficiales permanecieron en la plaza de Peggetz. Algunos de los mayores llevaban sus condecoraciones ganadas luchando por su Padre Pequeño, el asesinado zar Nicolás II, en su participación en la Gran Guerra, 1914-1916. Muchos llevaban el colorido y tradicional atuendo cosaco.

Estos oficiales fueron embarcados en un convoy de 60 camiones del ejército británico. Según Huxley-Blyth, “El convoy estaba formado por cuatro autobuses, 58 camiones, ocho furgonetas y cuatro coches de la Cruz Roja. La escolta británica estaba formada por 140 conductores y copilotos, 30 oficiales y cinco intérpretes. A ellos hay que añadir varios jeeps con 25 ametralladoras Bren ligeras y motociclistas”. Poco después, el convoy también fue rodeado por tanques, supuestamente para proteger a los oficiales de los pícaros hombres de las SS alemanas en los bosques cercanos.

Los ingleses son muy buenos

Mientras tanto, Domanov llegó a los suburbios de Oberdrauburg, al cuartel general de la 36ª Brigada de Infantería británica, donde Musson destrozó sin rodeos las ilusiones que le quedaban: “Tengo que informarle, señor, de que he recibido órdenes formales de entregar la División Cosaca en su totalidad a las autoridades soviéticas. Lamento tener que decírselo, pero es una orden. Buenos días”. Más tarde, incluso la despiadada policía secreta NKVD se mofaría cínicamente: “Son unos granujas, los ingleses”.

También el 28 de mayo, los oficiales fueron cercados con alambre de espino en un antiguo campo de prisioneros de guerra cerca de Spital, donde estaba estacionado un regimiento británico al completo.

A los soldados allí presentes se les había ordenado: “Cualquier intento de resistencia será firmemente reprimido. Si os veis obligados a abrir fuego, dispararéis a matar. Se impedirá cualquier intento de suicidio si supone un peligro para nuestros hombres. Si no es así, se les permitirá suicidarse”.

Como es natural, los oficiales cosacos entraron en pánico, arrancaron las insignias de su rango de los uniformes y destruyeron sus documentos personales en un vano intento de obstaculizar de algún modo a la temida policía secreta roja, el NKVD de Laventi P. Beria, el hombre que incluso Stalin había presentado cínicamente a Joachim von Ribbentrop en el Kremlin en agosto de 1939 como “Mi Himmler”.

Aquella noche, mientras Domanov cenaba con los oficiales británicos por invitación de éstos, el primer oficial superior cosaco se ahorcó. A la mañana siguiente, 29 de mayo, volvieron a llegar camiones para llevar a los oficiales ante sus nuevos carceleros, pero éstos se sentaron en el suelo negándose a moverse.

Según Lannoy: “Durante varios minutos, los soldados (británicos) golpearon y patearon a los oficiales cosacos, haciéndoles llover golpes con botas, culatas de fusil y puños. Algunas de las víctimas fueron golpeadas hasta dejarlas sin sentido, y los británicos aprovecharon la ocasión para pincharlas con sus bayonetas. Este tratamiento resultó eficaz, y comenzó la carga”.

Durante el viaje, varios oficiales más se suicidaron, mientras que otros escaparon saltando de los camiones hasta que, al cabo de muchas horas, el convoy llegó a la frontera de la zona de ocupación austriaca soviética, en Judenburg, cerca de Graz, en el valle del Mur. Descargados de los camiones mientras se producían más suicidios, fue aquí donde los oficiales se reunieron finalmente con su comandante general, Pannwitz, elegido por ellos para ser su primer y único líder nacido en el extranjero.

Una resistencia en vano

Desde Judenburg, todos los oficiales superiores fueron trasladados a Graz, y luego a Baden, en las afueras de Viena, al centro de contraespionaje del Ejército Rojo para ser interrogados. A continuación, fueron trasladados a la tristemente célebre prisión Lubyanka del NKVD de Moscú, donde también acabaron los supervivientes capturados del búnker de Hitler en Berlín, muchos de ellos condenados a 10 años de prisión.

Tras la captura de los oficiales, la noche del 28 de mayo se emitió una orden para que todos los suboficiales de Domanov se reunieran en el campamento de Peggetz al día siguiente a las 9 de la mañana. Se leyó una proclama: “¡Cosacos! Vuestros oficiales os han traicionado y engañado. Han sido detenidos y no volverán. Ya no tenéis que creer en ellos ni someteros a su autoridad. Ahora podéis denunciar sus mentiras y expresar libremente vuestras convicciones y esperanzas. Se ha decidido que todos los cosacos serán devueltos a su país”.

Inmediatamente se produjo un pandemónium cuando los enfurecidos suboficiales se lanzaron en masa al ataque, declarando: “¡No! ¡Nuestros jefes no son traidores y nadie tiene derecho a deshonrarlos! Todos los cosacos aman y respetan a sus oficiales. Que vuelvan, y les seguiremos hasta el fin del mundo!”.

Negándose a comer y arrojando sus pasaportes extranjeros a la cara de los avergonzados oficiales británicos, los suboficiales rugieron: “¿Cómo podéis hacernos esto? ¡No somos ciudadanos soviéticos! En 1920 enviasteis barcos de guerra a los Dardanelos para salvarnos de los bolcheviques, ¡y ahora nos vais a entregar a ellos!”.

Se izaron banderas negras en el campo, se celebraron servicios religiosos y los caballos que quedaban fueron sacrificados por sus propios jinetes afligidos. El 1 de junio, durante y después del último servicio religioso, llegó un batallón del regimiento Argyll and Sutherland Highlanders con otro convoy de camiones. “Armados con rifles y mangos de picos”, señaló Lannoy, “los soldados (escoceses) se abrieron paso a la fuerza entre las filas repletas, abrieron una brecha y aislaron a unos 200 cosacos”.

Según el informe oficial del comandante Davies, “los hombres formaban una masa compacta, fuertemente agarrados unos a otros, y fue necesario separarlos a la fuerza uno a uno, empezando por los extremos. El resto se pegó aún más… Pero entonces cundió el pánico … construyendo una pirámide de gritos que sofocó a los de abajo… Un hombre y una mujer se quedaron atrás, muertos por asfixia…. Una vez cargados, los camiones partieron … y llegaron a la vía férrea. Allí descargaron a los cosacos y los metieron en vagones de ganado con sólidas rejas sobre las ventanas, y las puertas estaban atrancadas, mientras que al final del tren había un vagón plano en el que había soldados armados con ametralladoras”.

Sólo se puede adivinar cómo se sentían los oficiales y soldados británicos al llevar a cabo una tarea tan repugnante. Cuando un segundo grupo de Peggetz fue empujado hacia los camiones, muchos cosacos gritaron: “¡Atrás Satanás, Cristo triunfará! Señor, ten piedad de nosotros!” Una mujer y un Tommy tuvieron un verdadero tira y afloja por la pierna y el cuerpo de su hijo, “hasta que, finalmente, la madre quedó exhausta, y el niño fue aplastado contra el camión…”. El altar fue volcado y los ornamentos sacerdotales rasgados”.

Una fuente declaró: “Los soldados redoblaron su violencia, y las culatas de los fusiles golpearon indiscriminadamente a hombres, mujeres y niños. Los sacerdotes y sus ayudantes fueron obligados a tirarse al suelo con sus vestimentas…. Todos estaban convencidos -no sin razón- de que la vida en la Unión Soviética sería peor que la muerte”.

Pannwitz se queda con sus cosacos rusos

El primer tren partió con 1.252 cosacos a bordo y muchos más le seguirían. Según una testigo llamada Olga Rotova, “Más de 700 cosacos murieron como resultado de aquellas operaciones, aplastados bajo sus pies, asesinados por los británicos o suicidados”.

Las evacuaciones forzosas continuaron hasta el 15 de junio de 1945, y “durante esos 15 días”, afirmó Lannoy, “22.502 cosacos fueron metidos en los vagones de ganado y enviados a la zona soviética…. Varios miles consiguieron escapar y buscaron refugio en las montañas, donde fueron perseguidos sin piedad por los británicos, que, ayudados por las Fuerzas Especiales soviéticas, organizaron cacerías humanas a gran escala”.

Durante tres semanas de junio, 1.356 cosacos y caucásicos fueron recapturados, y de ellos, 934 fueron trasladados a Judenburg y más tarde a Graz, donde, según los soldados británicos que los escoltaron, todos fueron masacrados.

Mientras tanto, el grueso del XV Cuerpo de Caballería Cosaca de las SS de Pannwitz sufrió un destino similar. Había 20.000 reunidos el 8 de mayo en el momento de la rendición general del Pacto del Eje, a unos 80 kilómetros al este de los cosacos de Domanov, entre Volkermarkt y Wolfsberg.

En algún momento de los días 9 y 10 de mayo, el oficial británico del SOE (Special Operations Executive) Charles Villiers visitó el cuartel general de Pannwitz y recibió inmediatamente la rendición de todos sus hombres armados, con la única condición de que no fueran entregados a los odiados comunistas.

Uno de los propios oficiales de Estado Mayor de Pannwitz incluso había servido en Courland en 1918 contra los bolcheviques con el más joven Harold Alexander, por lo que todos pensaron que era posible el asilo político entre sus antiguos aliados británicos en la época de la guerra civil rusa.

Tras enviar una carta al venerable mariscal de campo el 9 de mayo y no oír nada, Pannwitz decidió visitar él mismo el cuartel general de éste. Un mayor británico le comunicó que todos sus hombres tendrían que entregar todas sus armas el 11 de mayo, lo que se llevó a cabo sin incidentes. Montones de fusiles de la 1ª División Cosaca en la zona asignada a la 6ª División Blindada del Ejército Británico en Feldkirchen, Austria.

El 15 de mayo, Pannwitz y sus oficiales superiores se enteraron de que se rumoreaba que todos ellos iban a ser entregados inmediatamente al Ejército Rojo. Ante la posibilidad de escapar con sus propios oficiales alemanes, Pannwitz decidió, no obstante, quedarse con sus queridos jinetes cosacos.

Habiéndose unido voluntariamente a sus cosacos para una muerte segura por ejecución a manos de los odiados bolcheviques, “Der Pann”, como le apodaban, seguía llevando su colorida gorra papacha de Kuban. Fiel a su profundamente arraigado código de honor, declaró: “He estado con los cosacos en los buenos tiempos, y ahora debo permanecer con ellos en los malos”.

Un mayor von Eltz declaró más tarde que Pannwitz llegó a creer brevemente: “Iban a enviar el cuerpo de caballería a Irán para luchar contra los comunistas que intentaban hacerse con el control de la provincia de Azerbaiyán… Pannwitz pensó que el cuerpo de caballería cosaco sería conservado intacto por los británicos y transportado a una isla en algún lugar del Pacífico para ser transformado en una especie de legión extranjera”.

Estas ilusiones se hicieron añicos y los rumores provocaron disensiones entre el propio cuadro dirigente de Pannwitz, formado por oficiales alemanes y cosacos. No obstante, el 22 de mayo Pannwitz fue reelegido líder por sus cosacos.

Mientras tanto, oficiales británicos y soviéticos se reunieron en Wolfsberg y redactaron un documento oficial bilateral que definía la opinión de los Aliados sobre los condenados cosacos: Son “una unidad especial perteneciente a las fuerzas antipartisanas de las SS y compuesta por una colección de bandidos blancos y contrarrevolucionarios pagados por los alemanes”.

Al menos 500 oficiales y hombres alemanes escaparon (algunos relatos afirman que con la connivencia británica) antes del 26 de mayo, cuando los británicos informaron a Pannwitz de que había sido destituido del mando. Pannwitz, 144 oficiales y otros 690 rangos que eran alemanes también fueron arrestados, pero incluso algunos de ellos consiguieron escapar.

El fin de una era

El 28 de mayo, Pannwitz y sus oficiales pasaron a manos soviéticas junto con los oficiales de Domanov. El teniente V.B. Englich, que vigilaba el puente de Judenburg, describió la escena: “Von Pannwitz era muy alto. Salió del coche, se irguió y miró a su alrededor….. Comprendió lo que ocurría. Luego avanzó muy lentamente hacia los rusos, con todos mirándole…. Les saludó. Era casi como si participara en una película”. Otro relato oficial afirmó que, al ver a los rusos, levantó las manos en el aire y gritó: “¡Dios mío!”.

Trasladado a Graz el 30 de mayo, llegó a Baden el 3 de junio, y luego fue llevado en tren a Moscú y a su perdición. El general Keightly declaró después: “Dadas las circunstancias, nuestros sentimientos personales tuvieron que ser ignorados. Teníamos entre manos una enorme multitud de refugiados, de todas las naciones y en estado crítico”.

La mayoría de los oficiales superiores cosacos rusos fueron juzgados, declarados culpables, condenados a muerte y ejecutados. El resto fue encarcelado durante largas condenas. Los seis líderes cosacos de mayor rango, entre ellos Pannwitz, fueron ahorcados en el patio de la prisión de Lubyanka a las 22:45 horas del 16 de enero de 1947.

En total, según un informe oficial, “2.126 oficiales fueron entregados a los soviéticos, 12 (todos ellos ex generales de los ejércitos blancos, antibolcheviques, de la Guerra Civil de 1918-1920) fueron enviados a Moscú para ser juzgados, 120 nunca llegaron a Graz; 1.030 desaparecieron entre Graz y Viena, 983 que llegaron a Viena desaparecieron posteriormente”.

En total, dos millones de rusos, entre ellos 50.000 cosacos, fueron repatriados a la fuerza a la Unión Soviética, en lo que un observador calificó de “apaciguamiento total del régimen de Stalin por parte de Estados Unidos y el Reino Unido, una denegación de asilo político a escala masiva”. Por el contrario, afirmó un coronel Malcolm, “La decisión política de repatriar a los cosacos fue justa, y la única que se podía haber tomado en aquel momento”.

Otros opinaron lo contrario, y la polémica aún resuena. Un observador señaló: “Los cosacos en gris campo alemán que desaparecieron en los campos de trabajo del NKVD en 1945 se llevaron consigo los restos de un modo de vida único. Nunca más resucitará. Desaparecieron en el olvido. Tanto si uno los veía como patriotas o traidores o simplemente como magníficos bárbaros, fue indiscutiblemente el fin de una era”.

El mariscal de campo británico Bernard Law Montgomery dijo: “En la zona ocupada por el 21º Grupo de Ejércitos, había espantosos problemas civiles que resolver. Más de un millón de refugiados civiles habían huido a la zona ante el avance de los rusos.

Cerca de un millón de heridos alemanes estaban hospitalizados en la zona, sin suministros médicos. Más de un millón y medio de combatientes alemanes no heridos se habían rendido al 21º Grupo de Ejércitos el 5 de mayo y ahora eran prisioneros de guerra, con todo lo que ello conllevaba”.

El célebre autor alemán F.W. von Mellinthin hizo esta valoración de las últimas operaciones de combate de los cosacos en tiempos de guerra: “La suya fue una lucha desesperada en las últimas horas de la guerra, cuando la obra del general von Pannwitz alcanzó su cenit y se vio abocada a su destrucción. Hasta el amargo final, el Cuerpo Cosaco cumplió con creces su deber y frustró todos los esfuerzos del enemigo por cruzar el vital sector del Drava”.

A pesar de los juicios de Moscú de 1947 y de los ahorcamientos en la prisión de Lubyanka, hubo, de hecho, pocos criminales de guerra cosacos. Incluso la condena de Pannwitz fue anulada por los rusos tras la caída de la antigua Unión Soviética en 1991.