Batalla de Peleliu

La Batalla de Peleliu fue una batalla de la Segunda Guerra Mundial entre Estados Unidos y el Imperio Japonés por la isla de Peleliu que tuvo lugar en septiembre y octubre de 1944.

La captura de la bolsa japonesa alrededor de Umurbrogol se considera una de las operaciones más difíciles de la Segunda Guerra Mundial que tuvieron que realizar las fuerzas estadounidenses.

Antecedentes

Las victorias estadounidenses durante el verano de 1944 en el Pacífico Sur y Central habían acercado la guerra a Japón. Los bombarderos estadounidenses pudieron llegar a las islas japonesas.

Hacía tiempo que existía un desacuerdo entre los dos principales comandantes estadounidenses.

El general Douglas MacArthur quería reconquistar Filipinas, seguido de Okinawa y las islas japonesas. El almirante Chester Nimitz era partidario de una línea más directa: un ataque directo a Formosa y Okinawa, seguido de ataques a los ejércitos japoneses en China y el ataque principal a Japón.

Aunque por razones diferentes, la estrategia de ambos comandantes requería un ataque a Peleliu. El presidente Roosevelt viajó personalmente a Pearl Harbor para reunirse con ambos comandantes y escuchar sus argumentos. Eligió la estrategia de MacArthur. Sin embargo, para el ataque a Filipinas era necesario asegurar el flanco derecho tomando las islas Palau, especialmente Peleliu y Anguar.

El almirante William Halsey, comandante en el Pacífico Sur, consideró que el ataque era superfluo cuando se trataba de la conquista de las Filipinas. Sin embargo, no pudo convencer a su superior, el almirante Nimitz. Los analistas militares modernos suelen estar de acuerdo con Halsey.

Defensa

En el verano de 1944, la defensa de Palaos constaba de unos 30.000 soldados japoneses, 11.000 de ellos en Peleliu. Estaba formado por la 14ª División japonesa y por trabajadores de Corea y Okinawa.

Tras su pérdida en la batalla de las Islas Salomón, las Islas Gilber, las Islas Marshall y las Islas Marianas, el Ejército Imperial Japonés formó un equipo de investigación para desarrollar una nueva estrategia de defensa de las islas. El equipo eliminó las defensas de la playa y los ataques banzai.

La nueva estrategia desbarató los desembarcos, formó estructuras alveolares de puntos fortificados en la isla y sustituyó los ataques banzai por contraataques coordinados. Los estadounidenses se vieron así obligados a una guerra de desgaste.

El coronel Kunio Nakagawa, comandante del 2º regimiento de la división y responsable de la construcción de la defensa, actuó de acuerdo con las recomendaciones. Utilizó el accidentado terreno de este atolón en su beneficio, construyendo un sistema de búnkeres, cuevas y posiciones subterráneas fuertemente defendidas.

El grueso del sistema de defensa fue construido por Nakagawa en el punto más alto de Peleliu, el monte Umurbrogol, que consistía en un conjunto de colinas y laderas empinadas.

Desde este punto central de Peleliu, Umurbrogol cubría gran parte de la isla, incluido el aeropuerto. Umurbrogol contenía unas 500 cuevas de piedra caliza, conectadas por túneles.

Muchos de estos túneles eran antiguos pozos mineros. Los ingenieros añadieron puertas correderas de acero con múltiples aberturas, para poder disparar fuego de artillería y ametralladora desde las defensas.

Las defensas incluían morteros, cañones antiaéreos y una unidad de tanques ligeros. Las entradas de las cuevas estaban inclinadas como defensa contra los ataques con granadas y lanzallamas.

Las cuevas y los búnkeres estaban unidos por una extensa red en todo el centro de Peleliu, lo que permitía a las tropas japonesas evacuar, retomar posiciones cuando fuera necesario y reducir el perímetro si surgía la necesidad. Los japoneses también utilizaron la playa en su beneficio. El extremo norte de la playa de desembarco era una península de coral.

Los estadounidenses lo conocieron como The Point. Se hicieron agujeros en él para los cañones antitanque de 47 mm y seis cañones de 20 mm. A continuación, se cerraron las posiciones, de modo que sólo quedó la aspillera. Se levantaron defensas similares a lo largo de la playa.

La playa estaba llena de minas y proyectiles de artillería. Estos proyectiles podían ser detonados por contacto. Un batallón de infantería estaba estacionado a lo largo de la playa, pero sólo con el propósito de retrasar el desembarco. La defensa real tendría lugar en el interior.

Preparación del ataque

Mientras que los japoneses cambiaron radicalmente sus tácticas, los estadounidenses se ciñeron a sus técnicas probadas. Todo ello a pesar de que la batalla de Biak, en la que el coronel Kuzume Naoyuki había elegido la misma estrategia, había costado a los estadounidenses 3000 hombres.

El desembarco en Peleliu se asignó a los 17.000 hombres de la 1ª División de Marines de EE. UU. al mando del General de División William H. Rupertus. Los planificadores estadounidenses eligieron las playas del suroeste para un desembarco porque estaban cerca del aeropuerto.

El 1er Regimiento de Marines al mando del Coronel Lewis B. Puller debía desembarcar en el extremo norte de las playas. El 5º Regimiento, al mando del Coronel Harold D. Harris, en el centro, y el 7º Regimiento, al mando del Coronel Herman H. Hanneken, desembarcarían en el extremo sur.

Los regimientos 1º y 7º cubrirían los flancos mientras el 5º se adentraba en el interior y tomaba el aeródromo. Al avanzar hacia el este, el 5º Regimiento dividiría la defensa japonesa de la isla en dos.

El 1er regimiento iría a Umurbrogol en el norte, mientras que el 7º regimiento se encargaría de la parte sur de la isla. Un batallón permaneció en la reserva, mientras que la 81ª División de Infantería estaba disponible para apoyar desde Anguar al sur de Peleliu.

El 4 de septiembre de 1944 los marines dejaron su base en Pavuvu, en un viaje de 3.400 km hasta Peleliu. El Equipo de Demolición Submarina de la Armada estadounidense comenzó a despejar los obstáculos del desembarco, mientras que el 12 de septiembre de 1944 los marines comenzaron su bombardeo.

Los acorazados USS Pennsylvania, USS Maryland, USS Mississippi, USS Tennessee y USS Idaho, los cruceros pesados USS Indianapolis, USS Louisville, USS Minneapolis y USS Portland, los cruceros ligeros USS Columbia, USS Columbia y USS Columbia, tres portaaviones y cinco portaaviones ligeros entregaron 519 cartuchos de 410 mm, 1.845 disparos de granadas de 360 mm, 1.793 bombas de 230 kg (500 lb) y 73.412 disparos de ametralladora en la isla de 16 km².

Los americanos creyeron que el bombardeo había sido exitoso. El contralmirante Jesse Oldendorf afirmó que la Marina se había quedado sin objetivos. En realidad, la mayoría de las posiciones japonesas no sufrieron daños. Incluso el batallón que defendía las playas resultó prácticamente ileso.

A lo largo del bombardeo, los defensores observaron un alto grado de autodisciplina, y prácticamente no dispararon para no revelar sus posiciones. El bombardeo destruyó los aviones japoneses y los edificios que rodeaban el aeródromo. Los soldados japoneses permanecieron en sus posiciones en sus fortificaciones, listos para atacar a las tropas de desembarco.

Desembarco

Los marines desembarcaron a las 08:32 del 15 de septiembre de 1944 con el 1er regimiento en el norte, en la “White Beach”, y con los regimientos 5º y 7º en el centro y sur, en la “Orange Beach”.

Dado que las lanchas de desembarco ordinarias no podían cruzar el arrecife de coral, a unos 800 metros de la orilla, el desembarco propiamente dicho lo llevaron a cabo los LVT, lanchas blindadas ligeras, cuya primera oleada estaba equipada con cañones de 37 mm o 70 mm.

Cuando las lanchas de desembarco se acercaron a las playas, se vieron envueltas en un fuego cruzado cuando los japoneses abrieron las puertas de acero de sus fortificaciones y abrieron fuego de artillería contra las lanchas y las tropas. A las 09:30 los japoneses habían destruido 60 lanchas de desembarco (LVT y DUKW).

El 1er Regimiento fue atrapado por el intenso fuego de “The Point”. Puller se salvó por poco cuando un proyectil alcanzó su LVT. Su equipo de enlace fue destruido por un impacto de un cañón de 47 mm de camino a la playa. El 7º Regimiento tuvo problemas similares con las posiciones de artillería en su flanco.

Muchos LVT quedaron fuera de combate en la aproximación, lo que obligó a sus ocupantes a vadear el agua hasta el pecho mientras estaban bajo el fuego de las ametralladoras. Las bajas fueron elevadas, y muchos de los que llegaron a la playa con vida perdieron sus armas y otros equipos.

El 5º Regimiento fue el que más avanzó el primer día, siendo el menos afectado por las posiciones de artillería de la izquierda y la derecha. Avanzaron hacia el aeródromo, donde se encontraron con el primer contraataque de Nakagawa.

Sus tanques corrieron a través del aeródromo para perseguir a los marines, pero los tanques japoneses pronto se enfrentaron a los tanques estadounidenses recién desembarcados, a los obuses, al fuego de los barcos y a los bombarderos. Los tanques de Nakagawa y la infantería que los acompañaba fueron rápidamente destruidos.

Al final del primer día, los estadounidenses tenían una franja de playa de 3,2 km de longitud. En su punto más profundo se habían adentrado unos 1,6 km, pero según otras fuentes su cabeza de puente no estaba a más de 500 metros de profundidad.

Contaron 200 muertos y 900 heridos. El Comandante de División Rupertus creía que la resistencia japonesa se derrumbaría pronto porque su línea de frente estaba rota. Desconocía las tácticas japonesas.

Aeródromo

El comandante de la División de Marines decidió que los 2 regimientos de infantería, que estaban preparados para apoyar el desembarco, no eran necesarios y sus marines podían hacerlo solos. El segundo día, los marines del 5º regimiento se dirigieron de nuevo hacia el aeródromo.

Más allá del aeródromo, se vieron sometidos a un intenso fuego desde las colinas del norte y sufrieron grandes pérdidas. Tras capturar el aeródromo, se dirigieron a la costa oriental de la isla, aislando a los defensores del extremo sur del resto de la isla.

Esta zona estaba ferozmente defendida por los japoneses; todavía tenían muchos búnkeres aquí. Las temperaturas subieron hasta los 45 grados centígrados, y el calor causó muchas bajas entre los marines.

La única fuente de agua dulce de los marinos estaba contaminada con petróleo. Sin embargo, al octavo día, los marines consiguieron alcanzar sus objetivos, el aeródromo y el extremo sur de la isla.

Al tercer día, los estadounidenses tomaron el aeródromo. Los L-2 Grasshoppers de la VMO-1 comenzaron a realizar reconocimientos aéreos para la artillería de los Marines y la Marina. El 26 de septiembre de 1944 (D+11), los primeros Corsair F4U de los Marines de la VMF-114 aterrizaron en la pista de aterrizaje.

Los Corsarios comenzaron a bombardear en picado sobre Peleliu, a disparar cohetes para abrir las entradas de las cuevas para la infantería y a lanzar napalm. Era la segunda vez que se utilizaba el arma en el Pacífico. Resultó útil para quemar la vegetación que había sobre los búnkeres, y a menudo mató a sus ocupantes.

The Point

El fuerte de The Point siguió infligiendo grandes pérdidas a las tropas en las playas de desembarco. Puller ordenó al capitán George Hunt, comandante de la Compañía K del 3º Batallón de Marines, que capturara la posición.

Se acercó a The Point escaso de suministros; la mayoría de las ametralladoras se habían perdido en las playas. Uno de los pelotones de Hunt quedó atrapado en una posición vulnerable entre las fortificaciones durante casi un día. El resto de su compañía estuvo en peligro cuando los japoneses abrieron una brecha en su línea y amenazaron con cortar su flanco derecho.

Sin embargo, un pelotón comenzó a derribar las casamatas japonesas una por una. Al amparo de granadas de humo, se acercaron a los búnkeres japoneses y los destruyeron con granadas.

Tras eliminar así los seis nidos de ametralladoras, se enfrentaron al cañón de 47 mm. Un teniente cegó al artillero con granadas de humo, tras lo cual el cabo Henry W. Hahn lanzó una granada a través de la abertura de fuego. La granada hizo detonar los proyectiles de 47 mm, expulsando a los tripulantes del búnker por donde les dispararon.

La compañía K había capturado La Punta, pero Nakagawa ordenó un contraataque. Durante las siguientes 30 horas, la única compañía resistió cuatro grandes contraataques, quedándose sin agua y sin suministros.

Pronto estalló el combate cuerpo a cuerpo entre los atacantes japoneses y los marines estadounidenses. Cuando llegaron los refuerzos, la compañía se redujo a 18 hombres, con 157 bajas.

Umurbrogol

Tras capturar The Point, los marines se dirigieron al norte, a la bolsa de Umurbrogol, bautizada por los marines como “Bloody Nose Ridge”.

Puller dirigió a sus hombres en numerosos ataques, pero cada uno de ellos fracasó contra las defensas japonesas. Los marines quedaron atrapados en los estrechos caminos entre las colinas, donde cada colina apoyaba a la otra con un fuego cruzado mortal.

Los marines sufrieron crecientes pérdidas a medida que avanzaban por los bordes de la colina. Los japoneses observaron una disciplina de fuego inusualmente fuerte, disparando sólo cuando podían infligir el máximo de bajas.

A medida que aumentaban las bajas, los francotiradores japoneses comenzaron a disparar a los camilleros, sabiendo que entonces se necesitarían aún más camilleros para arrastrar a las bajas fuera de la zona de fuego.

En lugar de sus ataques banzai, se infiltraron entre las líneas americanas por la noche para atacar a los americanos en sus trincheras. Los marines respondieron cavando fosas para dos personas, de modo que una pudiera dormir mientras la otra vigilaba.

Se produjo una batalla especialmente sangrienta cuando el 1er Batallón del 1er Regimiento, al mando del Mayor Raymond Davis, atacó la Colina 100. En seis días de lucha, el batallón perdió el 71% de sus hombres.

El capitán Everett Pope y su compañía penetraron profundamente en las defensas japonesas, y los 90 hombres que le quedaban, tras un día de lucha, tomaron una posición en lo que creía que era la colina 100, pero que en realidad era otra colina defendida por un número mayor de defensores japoneses.

Pope estableció una pequeña línea defensiva, que fue atacada por los japoneses durante toda la noche. Los marines se quedaron sin munición y tuvieron que contener a los atacantes japoneses con sus cuchillos y puños. Incluso volvieron a lanzar trozos de coral y cajas de munición vacías a los japoneses.

Cuando se retiraron por la mañana, sólo quedaban nueve hombres. Pope recibió posteriormente la Medalla de Honor por esta acción.

Los japoneses acabaron infligiendo un 71% de pérdidas al primer regimiento de Puller. Los marines perdieron 1749 de sus 3000 hombres. Tras seis días de combates en torno a Umurbrogol, el general Roy Geiger, comandante del III Cuerpo Anfibio, envió unidades de su 81ª División de Infantería a Peleliu para relevar al regimiento.

El equipo de combate del 321º Regimiento desembarcó en las playas occidentales de Peleliu, en el extremo norte de Umurbrogol, el 23 de septiembre de 1944. El 321º Regimiento y los regimientos de Marines 5º y 7º se turnaron para atacar Umurbrogol, y todos sufrieron pérdidas similares.

A mediados de octubre de 1944, los regimientos 5º y 7º habían perdido cerca de la mitad de sus hombres en los combates alrededor de las colinas de Umurbrogol. Fueron relevados por más unidades de la 81ª División.

El Equipo de Combate del Regimiento 323 desembarcó el 15 de octubre de 1944, y para la tercera semana de octubre casi todos los marines habían sido evacuados a Pavuvu.

La 81ª División luchó contra las fuerzas japonesas restantes en Bloody Nose Ridge durante otro mes antes de que la isla fuera declarada segura. Nakagawa proclamó: “Nuestra espada está rota y estamos sin lanzas”. Quemó las banderas del regimiento y cometió seppuku. Fue ascendido póstumamente a Teniente General por su valentía en Peleliu.

Consecuencias

La 1ª División de Marines sufrió graves pérdidas y permaneció fuera de combate hasta la acción en Okinawa el 1 de abril de 1945.

En total, la división perdió 6.500 hombres durante su mes en Peleliu, más de un tercio de sus efectivos. La 81ª División de Infantería perdió 3.000 hombres.

Un teniente japonés con 26 soldados y ocho marineros resistió en las cuevas de Peleliu hasta el 22 de abril de 1947 y se rindió cuando un almirante japonés les convenció de que la guerra había terminado.

La pista de aterrizaje de Peleliu se sigue utilizando hoy como pista de aterrizaje de Peleliu para los vuelos regulares de Belau Air a Koror y Angaur.